Vie naturelle

L’agriculture verticale : les fermes du futur ? Avantages et inconvénients

Même si près de 60 % des terres françaises sont des terres agricoles, les villes n’ont jamais été aussi peuplées. (1, 2) Beaucoup d’entre nous ne mettront peut-être jamais les pieds dans une ferme et, à moins d’avoir la chance d’habiter près d’un marché de producteurs locaux, vous êtes probablement à la merci de votre supermarché local pour ce qui est des types de fruits et légumes que vous pouvez acheter et de leur provenance.

Mais alors que les villes sont en plein essor, les gens se préoccupent plus que jamais de la provenance de leur nourriture. Existe-t-il vraiment un moyen de fusionner les deux ? L’agriculture verticale, disent certains, est la réponse.

Photo de Pragyan Bezbaruah sur Pexels.com

Qu’est-ce que l’agriculture verticale ?

L’agriculture verticale est une méthode de production de cultures très différente de ce que nous considérons habituellement comme de l’agriculture. Au lieu de faire pousser les cultures sur de vastes champs, on les fait pousser verticalement, c’est-à-dire dans les airs. Cela signifie normalement que les « fermes » occupent beaucoup moins d’espace que les fermes traditionnelles : pensez à l’agriculture dans de grands bâtiments urbains par opposition à l’agriculture en plein air à la campagne.

L’agriculture verticale est attribuée à Dickson Despommier, professeur d’écologie à l’université de Columbia, qui a eu l’idée d’aller plus loin avec les jardins urbains sur les toits et de créer des « tours » d’agriculture verticale dans les bâtiments, ce qui permettrait d’utiliser tous les étages d’un bâtiment, et pas seulement le toit, pour produire des cultures.

La plupart des fermes verticales sont soit hydroponiques, c’est-à-dire que les légumes sont cultivés dans un bassin d’eau contenant des nutriments, soit aéroponiques, c’est-à-dire que les racines des plantes sont aspergées d’un brouillard qui contient de l’eau et les nutriments nécessaires à la croissance des plantes. Ni l’un ni l’autre n’ont besoin de terre pour pousser. On utilise généralement des lampes de culture artificielles, mais dans les endroits où la lumière naturelle du soleil est abondante, on peut combiner les deux méthodes.

Et, dans certains endroits, cela semble fonctionner assez bien. Sky Greens se trouve à Singapour, un pays qui compte plus de 5,5 millions d’habitants et dont l’île principale ne fait que 40 km de large et 22 miles de long. Dans une serre rotative de quatre étages, l’entreprise produit une tonne de légumes verts par jour, ce qui est impressionnant pour un pays qui importe environ 93 % de ses produits, car les terres disponibles sont rares.

Aux États-Unis, AeroFarms, basée à Newark, dans le New Jersey, exploite plusieurs fermes. Son siège mondial est un mastodonte de l’agriculture verticale, le plus grand du monde, qui peut récolter jusqu’à 0.9 millions de kilos de produits par an. En outre, AeroFarms aide les enfants de la région à se rapprocher un peu plus des aliments qu’ils mangent. Dans le cadre d’un partenariat avec une école primaire locale, les élèves récoltent leurs propres légumes dans une unité AeroFarms de 15 mètres carrés installée dans leur salle à manger.

5 avantages de l’agriculture verticale

Bien que l’agriculture verticale soit encore relativement nouvelle, elle présente de réels avantages.

Il est possible de produire des cultures toute l’année. Dites adieu aux cultures saisonnières. Comme les fermes verticales peuvent contrôler toute la technologie nécessaire à la culture des produits, il n’y a pas vraiment de mauvaise saison. Si une tête de laitue a besoin d’une certaine quantité d’humidité et de lumière, une ferme verticale peut s’en charger. Une saison de culture de quelques mois seulement est remplacée par une production tout au long de l’année.

Bonus : en l’absence d’insectes et de mauvaises herbes, les fermes verticales n’ont pas besoin d’utiliser des pesticides et autres produits chimiques nocifs pour assurer la croissance des plantes.

Elles sont à l’épreuve des intempéries. Tout agriculteur sait que des températures anormalement froides ou chaudes peuvent affecter toute une récolte, tandis qu’une catastrophe naturelle comme une inondation ou un ouragan peut la faire dérailler pendant des années. Dans un environnement contrôlé comme une ferme verticale, il n’y a pas à craindre Dame Nature.

Elles consomment moins d’eau. En général, les fermes verticales utilisent moins d’eau que les fermes traditionnelles. La plupart des données indiquent une réduction de 70 % de la consommation d’eau par rapport aux exploitations normales. À l’heure où l’eau se fait de plus en plus rare, en particulier dans les communautés qui souffrent déjà de sécheresses, c’est énorme.

Moins de pertes. Sans le risque de conditions climatiques fluctuantes ou d’animaux nuisibles, il y a beaucoup moins de gaspillage alimentaire. Dans les exploitations traditionnelles, jusqu’à 30 % des récoltes sont perdues chaque année. (3) Dans les fermes verticales, ce chiffre diminue considérablement.

En outre, les aliments produits par les fermes verticales sont généralement vendus localement, ce qui réduit les émissions de transport et le temps passé de la ferme à la table. Au lieu de plusieurs jours de transport, pendant lesquels les aliments peuvent se détériorer, les produits peuvent être dans les mains d’un consommateur en quelques heures seulement.

Les fermes verticales occupent moins d’espace. Dans l’agriculture verticale, un acre d’espace intérieur est l’équivalent de 4 à 6 acres d’espace extérieur. (4) Il faut beaucoup moins d’espace pour produire la même quantité de produits, ce qui est particulièrement utile dans les villes, où les terrains extérieurs sont limités. Au lieu de construire à l’extérieur, les fermes verticales permettent aux gens de construire à l’intérieur.

Elles créent également des fermes à partir d’endroits qui existent déjà, comme des entrepôts et des bâtiments abandonnés. L’espace d’AeroFarms, par exemple, était un espace de boîte de nuit qui était abandonné. Il n’y a pas besoin de nouvelles constructions, car nous pouvons insuffler une nouvelle vie à de vieux espaces.

Les inconvénients des fermes verticales

Bien sûr, tout n’est pas rose en ce qui concerne les fermes verticales.

Tout d’abord, tout ne peut pas être cultivé dans une ferme verticale. Des produits comme les pommes de terre ne sont pas assez rentables pour justifier leur culture en intérieur. Les fermes verticales s’en tiennent généralement aux légumes verts à feuilles et aux tomates, qui poussent rapidement et peuvent être vendus à un prix élevé sur le marché. Les cultures lourdes comme le blé et le riz, qui constituent une grande partie du régime alimentaire européen, ne sont pas envisageables pour les fermes verticales, car elles nécessitent beaucoup plus d’espace et sont plus lourdes.

Bien que les fermes verticales puissent également utiliser beaucoup moins d’eau, elles nécessitent beaucoup d’énergie. Dans la nature, la lumière du soleil est gratuite. Dans une ferme verticale, toutes ces lumières artificielles augmentent les émissions de carbone à un taux beaucoup plus élevé que dans les fermes traditionnelles.

Un journaliste a constaté qu’il fallait 1 200 kilowattheures d’électricité pour alimenter les lumières nécessaires à la production de 0.9 kilos de nourriture, soit à peu près la consommation annuelle d’un réfrigérateur moyen. (5)

C’est une quantité incroyable d’énergie pour une très petite quantité de nourriture, et ce avant de prendre en compte les coûts de chauffage et de refroidissement.

Lorsque les producteurs doivent payer pour des choses que les fermes ordinaires obtiennent gratuitement, ces coûts sont répercutés sur les consommateurs. Les légumes verts cultivés dans les fermes verticales sont plus chers que leurs homologues cultivés traditionnellement, ce qui signifie qu’ils sont probablement hors de portée du consommateur moyen.

C’est ironique : si, en théorie, les fermes verticales sont parfaites pour les citadins, qui sont probablement plus éloignés des fermes, le prix reste hors de portée pour beaucoup. En effet, si vous pouvez vous offrir des produits issus de l’agriculture verticale, vous avez probablement déjà accès à de meilleures options alimentaires.

De plus, si la nature ne peut pas perturber les cultures verticales, l’erreur humaine peut le faire. Dans un environnement parfaitement contrôlé, les rendements seront certainement meilleurs que ceux de la nature.

Toutefois, cela suppose que chaque personne qui s’occupe de la ferme verticale fasse les choses correctement 100 % du temps. Si le temps nécessaire pour rectifier les erreurs est moindre que dans la nature, le coût élevé de l’exploitation de ces fermes rend les erreurs encore plus coûteuses.

Les fermes verticales sont-elles prêtes à bouleverser le modèle agricole de notre pays et à perturber complètement les exploitations traditionnelles ? C’est peu probable. Les fermes verticales n’en sont qu’à leurs débuts et d’autres études doivent être menées pour déterminer comment les faire fonctionner à plus grande échelle – ou même si cela en vaut la peine.

Mais elles ne sont pas encore prêtes à être écartées, d’autant que de nouvelles méthodes de réduction de la consommation d’énergie sont découvertes. Il est également possible que certaines techniques d’agriculture verticale soient intégrées aux exploitations traditionnelles, créant ainsi une sorte d’hybride. Les légumes verts issus de l’agriculture verticale pourraient bien arriver très bientôt dans une épicerie près de chez vous.

L’agriculture verticale en bref

Les fermes verticales sont annoncées comme les fermes du futur.
Certaines fermes, notamment dans les grandes zones urbaines, connaissent déjà le succès.
L’agriculture verticale présente plusieurs avantages, notamment le fait de ne pas dépendre des conditions météorologiques, de consommer moins d’eau et de pouvoir convertir des espaces urbains en exploitations agricoles.
Mais il n’y a pas que des avantages. Il y a une limite à ce qui peut être cultivé dans les fermes verticales, leur consommation d’énergie est vraiment élevée et les prix ne plairont qu’à une petite fraction de la population.
Alors que les fermes verticales continuent à se développer.

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