Vie naturelle

Les champignons sont-ils les pesticides naturels de l’avenir ?

Saviez-vous que l’agriculture biologique permet en fait l’utilisation de pesticides ? C’est vrai, mais il faut préciser ce que signifie exactement « utilisation de pesticides ».

Le mot « pesticide » évoque des produits chimiques synthétiques effrayants que les agriculteurs appliquent en portant des équipements de protection de la tête aux pieds. Et si c’est certainement le cas au moins une partie du temps, il est également vrai que même nos ancêtres utilisaient des pesticides sous une forme ou une autre. En fait, l’huile de margousier, l’ail, les piments, le sel et le vinaigre peuvent tous repousser les parasites de manière naturelle – et sont donc considérés comme des pesticides « naturels ».

Photo de Ashish Raj sur Pexels.com

La rencontre de l’agriculture biologique et des pesticides

Les producteurs biologiques sont principalement limités aux pesticides naturels similaires, avec quelques exceptions synthétiques, notamment l’oxyde de cuivre, le sulfate de cuivre, le peroxyde d’hydrogène et le bicarbonate de potassium.

Alors que la liste nationale des produits agrochimiques synthétiques autorisés dans l’agriculture biologique ne compte qu’environ 25 produits – par rapport aux quelque 900 pesticides synthétiques dont l’utilisation est approuvée dans l’agriculture conventionnelle – les experts ne sont pas d’accord sur la question de savoir si tous ces pesticides devraient être autorisés.

Les fongicides à base de cuivre, qui peuvent avoir des effets néfastes sur les micro-organismes du sol, sans parler des personnes, sont particulièrement préoccupants. En 2015, le National Organic Standards Board américain a reconnu les dangers du cuivre, et il a depuis demandé une révision de sa présence sur la liste.

Il n’en reste pas moins que tant qu’il y aura de l’agriculture – qu’elle soit biologique ou conventionnelle – les agriculteurs devront utiliser des pesticides. L’objectif est donc de trouver des substances qui soient aussi sûres que possible tout en étant suffisamment efficaces pour que leur application vaille la peine.

À cette intersection se trouve une innovation intéressante qui pourrait changer le visage de la culture biologique telle que nous la connaissons : une catégorie d’insecticides en développement rapide, connue sous le nom de biopesticides ou agents de biocontrôle.

Dérivée d’ingrédients naturels, cette catégorie de pesticides comprend une grande variété de substances, notamment du venin d’araignée, des levures sauvages, dont celles récemment mises en évidence par des chercheurs dans une étude parue dans Frontiers in Microbiology, et des champignons parasites qui envahissent le corps des ravageurs potentiels et s’en nourrissent jusqu’à leur mort. (1)

Et si cette dernière option peut sembler un peu barbare, ces champignons sont en fait l’une des options de lutte antiparasitaire les plus efficaces qui soient, si l’on considère leur impact sur la santé humaine et l’environnement.

Les problèmes liés aux pesticides

Les pesticides synthétiques tels que les néonicotinoïdes sont parmi les pires contrevenants à l’environnement. Ils ont été liés à maintes reprises à la mort généralisée des abeilles, ce qui a entraîné l’interdiction de certains néonicotinoïdes en Europe. Les néonicotinoïdes ont également été critiqués pour mettre en danger la santé des sols (mais même le cuivre approuvé pour l’agriculture biologique est coupable de perturber les micro-organismes essentiels au sol). (2)

Et, bien sûr, les pesticides synthétiques peuvent être dangereux pour l’homme : tant pour les personnes qui les appliquent que pour celles qui consomment les aliments sur lesquels ils ont été pulvérisés. Les experts ont réclamé davantage d’études sur la santé humaine pour examiner les effets de la présence rapidement croissante de néonicotinoïdes dans notre alimentation, et même le cuivre peut laisser des résidus sur les produits, selon le Dr Linley Dixon, pédologue en chef du Cornucopia Institute. (3)

Selon Quartz, les pesticides naturels tels que ceux dérivés du venin d’araignée « combinent les meilleures qualités des pesticides existants : ils constituent un puissant coup de poing antiparasitaire avec des effets doux sur les plantes elles-mêmes ». (4) Mais ces pesticides, bien que naturels, présentent un problème majeur : comme les produits synthétiques, ils peuvent entraîner une résistance chez les parasites, créant ainsi un problème encore plus grand de superbactéries qui ne peuvent tout simplement pas être tuées.

En revanche, les champignons, en tant qu’organismes vivants, ne posent pas ce genre de problème. Ils sont vivants et peuvent donc évoluer en fonction de l’évolution des parasites.

Les champignons comme pesticides naturels

Selon M. Dixon, titulaire d’un doctorat sur les maladies fongiques des plantes, les organismes fongiques ne laissent pas de résidus dangereux sur les produits et ne présentent aucun danger pour les personnes qui les appliquent. Qui plus est, ces pesticides naturels s’autopropagent, ce qui réduit la nécessité de les appliquer encore et encore.

« Un champignon qui provoque une maladie sur un insecte, par exemple, va infecter l’insecte, se reproduire (sporuler) sur l’insecte, puis réinfecter les insectes dans le champ », explique Dixon. Il note également que chacun de ces agents fongiques est conçu pour cibler un « hôte » spécifique, et que l’application est donc beaucoup plus intentionnelle qu’avec les autres pesticides. L’approche plus traditionnelle, moins intentionnelle, a des effets dévastateurs tant sur les insectes ciblés que sur les insectes non ciblés, notamment les organismes du sol comme les vers de terre, ainsi que les abeilles et les papillons.

« C’est une interaction complexe entre le champignon et le ravageur que vous essayez de contrôler, plutôt qu’une interaction directe, à chimie unique, des produits synthétiques », explique Sara Olson, analyste principale chez Lux Research, à NPR’s The Salt. « Donc cela va les rendre potentiellement plus robustes au développement d’une résistance ». (5)

La spécificité de ces pesticides signifie que les agents de biocontrôle fongiques ont généralement moins d’obstacles réglementaires à surmonter pour être approuvés, explique Dixon, ce qui est encore plus encourageant pour les chercheurs qui développent de telles substances. Bien que les biopesticides ne représentent actuellement qu’un minuscule segment du marché, selon la NPR, « leur utilisation devrait croître à un rythme plus rapide que les pesticides synthétiques traditionnels au cours des prochaines années » – ce qu’Olson attribue à la difficulté croissante d’approbation des pesticides synthétiques.

Une chose sur laquelle les experts s’accordent : il existe une grande diversité dans le monde des microbes utiles pour la lutte contre les ravageurs, et si nous consacrons davantage de ressources à leur exploration, nous découvrirons certainement de nouveaux outils pour nous aider à cultiver des aliments de manière plus sûre et plus durable.

L’environnement « sauvage » représente une source de biodiversité énorme et largement inexploitée, qui pourrait constituer un réservoir de microbes utiles pour la lutte contre les parasites », explique Ileana Vigentini, chercheuse à l’université de Milan et auteur d’une étude récente sur la levure de raisin utilisée comme antifongique.

Bien sûr, l’utilisation d’agents de biocontrôle fongiques présente quelques inconvénients. Quartz note qu’ils ne protègent que contre 70 à 80 % des parasites, en grande partie parce qu’ils sont plus sensibles aux conditions environnementales. Ils sont également plus capricieux à utiliser. Paul Underhill, copropriétaire de la ferme Terra Firma, explique à The Salt que les besoins particuliers en matière de stockage et le coût – « facilement » 20 fois supérieur à celui d’un pesticide conventionnel, selon Underhill – peuvent être des obstacles difficiles à surmonter.

Toutefois, compte tenu de l’alternative (et en gardant à l’esprit que les normes biologiques exigent que les agriculteurs n’utilisent les pesticides qu’en dernier recours, généralement après des cultures de couverture et d’autres techniques), ces inconvénients peuvent valoir le coup, car ils apportent des pesticides plus sûrs aux agriculteurs, aux consommateurs et à la terre.

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