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Qu’est-ce que l’acétylcholine ? Fonction, avantages et dosage de ce neurotransmetteur

Si vous êtes familier avec les suppléments nootropiques – des suppléments capables d’aider à augmenter la vigilance, l’attention, l’apprentissage et la mémoire – alors vous avez peut-être rencontré le composé appelé acétylcholine (ou ACh). Qu’est-ce que l’acétylcholine exactement ?

L’acétylcholine, l’un des neurotransmetteurs (ou messagers chimiques) les plus abondants et les plus importants de l’organisme, joue un rôle dans la concentration, l’apprentissage et la mémorisation des informations. Elle est également nécessaire pour soutenir les contractions musculaires, favoriser l’éveil et le sommeil, et faciliter la libération d’autres substances chimiques importantes, comme la dopamine et la sérotonine.

Bien que les suppléments d’acétylcholine ne soient pas disponibles (de la même manière que les suppléments de dopamine), il existe certains nutriments que vous pouvez prendre sous forme de suppléments pour stimuler la synthèse de l’ACh, ainsi que des aliments à intégrer davantage dans votre alimentation.

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Qu’est-ce que l’acétylcholine ?

L’acétylcholine (ACh) est un neurotransmetteur et un neuromodulateur. Cela signifie qu’elle agit en envoyant des signaux entre les nerfs.

Elle est composée d’acide acétique et de choline et fait partie du système cholinergique.

L’ACh est surtout connue pour soutenir les fonctions cognitives, en particulier la mémoire et l’attention. C’est en fait l’un des premiers neurotransmetteurs que les scientifiques ont découvert.

Où trouve-t-on l’acétylcholine ? Chez l’homme, elle se trouve dans le système nerveux central, qui comprend le cerveau et la moelle épinière, et dans le système nerveux périphérique, qui est le réseau de nerfs situé en dehors du cerveau et de la moelle épinière. (1)

Comme les autres neurotransmetteurs (ou substances chimiques libérées par les neurones pour envoyer des signaux à d’autres neurones), l’ACh se trouve spécifiquement entre les synapses nerveuses (espaces entre les cellules nerveuses).

L’acétylcholine est synthétisée dans les terminaisons nerveuses à partir de l’acétyl coenzyme A (qui provient d’une forme de glucose) et de la choline. La choline est un composé que vous consommez lorsque vous mangez des œufs, du foie de bœuf, de la volaille et certains haricots et noix. (2)

Plus vous en consommez, plus il est facile pour votre corps de produire suffisamment d’acétylcholine.

Quel est le rôle principal de l’acétylcholine ? En tant que neurotransmetteur clé, elle aide à envoyer des signaux à d’autres cellules, notamment les neurones, les cellules musculaires et les cellules glandulaires.

Elle module également la libération d’autres neurotransmetteurs, notamment la dopamine, la norépinéphrine et la sérotonine.

Le réseau de cellules nerveuses qui utilisent le neurotransmetteur acétylcholine est appelé système cholinergique.

Parmi les fonctions de l’acétylcholine figurent les suivantes :

  • Stimuler la contraction des muscles squelettiques.
  • Inhiber l’activation du système cholinergique.
  • Favoriser la neuroplasticité, en particulier dans les régions hippocampiques et corticales. La neuroplasticité est définie comme « la capacité du cerveau à former et réorganiser les connexions synaptiques en réponse à l’apprentissage ou à l’expérience. » (3)
  • Protéger contre le déclin de la mémoire lié à l’âge, y compris le déclin associé à la maladie d’Alzheimer.
  • Soutenir les « fonctions exécutives », qui sont considérées comme des processus cognitifs d’ordre supérieur. Ces processus sont liés au contrôle des impulsions, à la planification, à l’attention, à la prise de décision, etc.
  • Aide à guider l’attention liée à la vision.
  • Réguler la motivation, l’éveil et certains stades du sommeil.

Avantages pour la santé

Aide à l’apprentissage et à l’attention

Des études montrent que l’ACh est important pour la vigilance, le maintien de l’attention et la médiation des changements dans le cerveau (y compris dans l’hippocampe et le cerveau antérieur) qui conduisent à l’apprentissage et à la formation de la mémoire. L’ACh agit notamment en affectant la manière dont les synapses envoient et reçoivent des informations en retour, améliorant ainsi différents types de « codage » dans différentes structures corticales du cerveau. (4, 5, 6)

Favoriser la mémoire

De nouvelles données établissent également un lien entre la signalisation cholinergique et l’amélioration de la mémoire, voire les effets anti-inflammatoires qui influent sur la façon dont le cerveau crée et stocke les souvenirs.

Les recherches suggèrent que chez les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer, la cholinestérase décompose et détruit l’acétylcholine, entraînant un dysfonctionnement de l’ACh, qui a un impact négatif sur la fonction cognitive de plusieurs façons.

Selon la Harvard Health Publishing : (7)

le cerveau des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer présente des niveaux d’acétylcholine plus faibles que celui des personnes non atteintes, et les médicaments utilisés pour traiter les premiers stades de la maladie – donépézil (Aricept), galantamine (Reminyl) et rivastigmine (Exelon) – agissent en bloquant une enzyme, la cholinestérase, qui démantèle l’acétylcholine.

Facilite les contractions musculaires

L’ACh agit comme une substance chimique que les neurones moteurs du système nerveux libèrent afin d’activer les muscles. Aux jonctions neuromusculaires, elle permet la contraction des muscles squelettiques, ce qui est essentiel pour de nombreuses fonctions, comme le mouvement et la coordination.

Il peut contribuer à favoriser les contractions des muscles lisses, la dilatation des vaisseaux sanguins, l’augmentation des sécrétions corporelles et le ralentissement du rythme cardiaque.

Aide à contrôler l’éveil et le sommeil

Parce qu’elle fonctionne comme un neuromodulateur et qu’elle a un impact sur la libération d’autres neurotransmetteurs calmants et stimulants, l’ACh est connue pour avoir un impact sur la motivation, l’éveil, l’attention et les niveaux d’énergie.

On pense que l’ACh est impliquée dans la promotion du sommeil paradoxal (cycles de sommeil à mouvements oculaires rapides, qui sont nécessaires à la restauration, à l’apprentissage et à la formation de la mémoire). Et parce qu’elle a un impact sur nos cycles de sommeil, elle est importante pour nous aider à nous sentir alertes au réveil.

Dysfonctionnement de l’acétylcholine

Les « anticholinergiques » désignent des substances qui interfèrent avec l’activité normale de l’acétylcholine. Lorsque les voies de l’acétylcholine sont détériorées et commencent à dysfonctionner, des problèmes peuvent survenir et affecter la mémoire, le contrôle moteur, l’humeur, etc.

Cela se produit parce que certains nerfs ne reçoivent plus les signaux comme ils sont censés le faire.

Les symptômes et les complications qui peuvent résulter d’un dysfonctionnement de l’acétylcholine sont les suivants :

  • Une faiblesse musculaire
  • Une mauvaise mémoire et un risque accru de développer la maladie d’Alzheimer.
  • Des difficultés à contrôler les mouvements volontaires, notamment ceux des yeux et du visage.
  • Dans les cas graves (généralement causés par la consommation de médicaments), paralysie et convulsions, difficultés respiratoires et insuffisance cardiaque.

Qu’est-ce qui fait qu’une personne a trop peu d’ACh ?

Il existe un certain nombre de toxines et de médicaments, et même des poisons provenant de plantes et d’insectes, qui peuvent interférer avec la synthèse de l’ACh.

Les médicaments et les substances qui interrompent la fonction de l’acétylcholine peuvent avoir des effets négatifs sur l’organisme puisqu’ils affectent le cœur, les nerfs, le cerveau et les muscles. Dans les cas graves, les symptômes et les complications peuvent même être mortels.

Ces médicaments sont capables de modifier les niveaux d’ACh et d’entraîner des symptômes en conséquence :

  • Certains antibiotiques (clindamycine, polymyxine)
  • Le magnésium
  • Les anticonvulsivants
  • Les diurétiques (furosémide)
  • Les inhibiteurs calciques (nifédipine, diltiazem)

Certains états de santé peuvent également perturber la synthèse normale de l’ACh, comme le syndrome d’Eaton-Lambert et la toxicité botulique.

Sources et dosage d’acetylcholine

Quels aliments contiennent de l’acétylcholine ? Les aliments ne contiennent pas réellement d’ACh, mais certains vous apportent de la choline, que votre organisme utilise pour fabriquer de l’ACh.

Les suppléments d’acétylcholine ne sont pas non plus disponibles, mais tout comme pour les aliments contenant de la choline, les suppléments contenant de la choline peuvent vous apporter de la choline supplémentaire et d’autres nutriments dans le but de soutenir la production d’ACh, les processus cognitifs et plus encore.

Le plus souvent, les suppléments de choline sont pris pour leurs effets positifs potentiels sur l’attention, l’apprentissage et la mémoire. Vous trouverez de la choline dans certains nootropiques et compléments anti-âge, ainsi que dans certaines multivitamines et la plupart des compléments prénataux.

Certaines études ont suggéré qu’un régime alimentaire riche en choline pouvait contribuer à protéger la santé du cerveau à un âge avancé.

Par exemple, les données de l’étude Framingham Heart Study suggèrent qu’il existe une corrélation entre l’apport en choline et la santé du cerveau, évaluée par des tests de mémoire et d’autres capacités cognitives, ainsi que par des examens IRM du cerveau. Dans cette étude particulière, les personnes dont le régime alimentaire comprenait beaucoup de choline étaient plus susceptibles d’obtenir de bons résultats aux tests de mémoire et de capacité cognitive et de présenter des tissus cérébraux plus sains. (8)

Les aliments riches en choline qui peuvent contribuer à la synthèse de l’acétylcholine sont les suivants :

  • Le foie de bœuf et le bœuf nourri à l’herbe
  • Les œufs
  • La dinde et le poulet
  • Les pois chiches
  • Le lait de chèvre
  • Les haricots blancs, les pois cassés et certains autres types de légumineuses
  • Certains poissons, comme la morue
  • Certains légumes, comme le brocoli, les choux de Bruxelles et le chou-fleur.

Si vous choisissez de prendre des suppléments de choline pour augmenter les niveaux d’ACh, la dose standard est de 250 à 550 milligrammes (mg) par jour.

Les hommes adultes ont besoin d’environ 550 mg/jour en moyenne, tandis que les femmes adultes ont besoin d’environ 425 mg/jour. Cependant, la plupart des gens tirent au moins une partie de leur alimentation, et parfois même plus que ce dont ils ont besoin, de sorte que la supplémentation n’est pas toujours nécessaire.

D’autres « nootropiques » et suppléments qui peuvent aider votre corps à créer plus d’ACh incluent :

L’alpha GPC, également appelé alfoscérate de choline, est particulièrement apprécié pour sa capacité à apporter la choline au cerveau et à aider l’organisme à produire de l’acétylcholine.

Les médicaments qui affectent l’acétylcholine

Outre les suppléments en vente libre, il existe également un certain nombre de médicaments sur ordonnance qui sont utilisés en clinique pour interagir avec le système cholinergique et modifier les niveaux d’ACh.

Certains de ces médicaments agissent en inhibant l’acétylcholinestérase. Parmi ces médicaments, on peut citer la néostigmine, la physostigmine ou principalement la pyridostigmine, qui sont efficaces pour traiter la maladie appelée myasthénie grave, caractérisée par une faiblesse et une fatigue musculaires.

D’autres médicaments qui affectent les niveaux d’acétylcholine sont pris parce qu’ils peuvent avoir ces effets :

  • Détente des muscles des yeux, entraînant la dilatation des pupilles. Utilisé en cas d’inflammation de l’œil, pour aider à traiter le glaucome et lors de certains examens des yeux.
  • Ralentit l’activité de l’estomac et du tractus intestinal et réduit la sécrétion d’acide. Peut aider à diminuer les crampes d’estomac, la diarrhée, la diverticulite, la pancréatite et l’énurésie.
  • Peut aider à traiter ou à prévenir les étourdissements, les nausées et d’autres aspects du mal des transports.
  • Peut être utilisé pour aider à traiter la maladie de Parkinson et la maladie d’Alzheimer.
  • Aider à traiter la rétention urinaire et à stimuler le mouvement du tractus intestinal.

Risques et effets secondaires de l’acétylcholine

Que se passe-t-il si vous avez trop d’acétylcholine ? Comme nous l’avons expliqué plus haut, il n’est pas possible de prendre de l’acétylcholine directement, mais vous pouvez prendre trop de choline à partir de suppléments.

La limite supérieure de sécurité de la choline est considérée comme étant de 3 500 mg/jour, veillez donc à rester en dessous de ce niveau pour éviter les effets secondaires.

La prise de fortes doses de choline peut entraîner une production excessive d’acétylcholine. En grande quantité, les suppléments peuvent provoquer une baisse de la tension artérielle, des sueurs, une odeur corporelle de poisson et une salive trop abondante.

L’acétylcholine en bref

Qu’est-ce que l’acétylcholine ? C’est un neurotransmetteur qui transporte les signaux entre les cellules du cerveau et qui est important pour la mémoire et d’autres fonctions cérébrales.
Parmi les autres avantages/fonctions de l’ACh, citons le soutien des mouvements musculaires, la capacité d’attention, l’apprentissage, l’éveil, la motivation et le sommeil paradoxal.
Le dysfonctionnement et les faibles niveaux d’acétylcholine ont été associés au déclin cognitif, aux troubles de la mémoire et à certaines maladies du cerveau, comme la maladie d’Alzheimer.
Bien que les suppléments d’acétylcholine ne soient pas réellement disponibles, vous pouvez aider votre organisme à en produire davantage en prenant certains compléments alimentaires, notamment ceux qui vous apportent de la choline, et en consommant des aliments et des glucides riches en choline.

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