Vie naturelle

Donner des algues aux vaches pour aider à réduire le méthane

Croyez-le ou non, les rots et les pets des vaches sont parmi les principaux responsables du réchauffement de la planète. Oui, vous avez bien lu, environ 25 % de toutes les émissions de méthane proviennent directement de la fermentation des intestins des vaches.

L’agriculture, qui consiste à créer de la nourriture en cultivant des plantes et en élevant des animaux, est la première source d’émissions de méthane d’origine anthropique. (« Anthropique » décrit le type de pollution environnementale qui provient de l’activité humaine).

On estime qu’environ un milliard de bovins errent sur la planète. Non seulement l’élevage du bétail est coûteux pour l’environnement en raison de l’espace, de l’eau et des aliments nécessaires, mais la digestion du bétail aggrave encore la situation en matière de changement climatique.

Pour faire face à l’énorme impact du bétail sur l’environnement, les scientifiques ont travaillé sur des méthodes permettant de modifier la façon dont l’estomac des vaches digère les aliments et produit des gaz. Que peut-on donner aux vaches pour réduire le méthane ?

Les chercheurs ont expérimenté l’alimentation des vaches avec des algues pour tenter de réduire la quantité de méthane qu’elles produisent, et jusqu’à présent, les résultats semblent très prometteurs.

Photo de Kat Smith sur Pexels.com

Résultats de l’étude

Lorsque les vaches et autres ruminants, tels que les chevaux, les moutons et les chèvres, digèrent les aliments qu’ils consomment, ils produisent naturellement du méthane (CH4) dans leur estomac unique, riche en microbes. Il s’agit d’une préoccupation majeure car, en grande quantité, le méthane libéré dans l’atmosphère agit comme un gaz à effet de serre très destructeur.

Des chercheurs ayant participé à plusieurs études ont découvert que l’ajout de petites quantités de certaines espèces d’algues, notamment de la famille des Asparagopsis, à l’alimentation des vaches peut contribuer à réduire considérablement la quantité de méthane produite par les vaches. Une étude a révélé que l’ajout d’algues pouvait réduire le méthane d’environ 20 %, tandis qu’une autre étude réalisée en Australie a montré que les microalgues d’eau douce pouvaient réduire le méthane de plus de 97 % !

En 2021, des chercheurs de l’UC Davis College of Agriculture and Environmental Sciences ont fait état de résultats obtenus après avoir donné différentes quantités d’algues à des vaches sur une période de 21 semaines. L’ajout d’algues au régime alimentaire des vaches a permis de réduire les émissions de méthane entérique des vaches (méthane libéré par les rots des vaches) d’environ 82 %. Les effets les plus marqués ont été obtenus avec les plus grandes quantités d’algues. (1)

Les résultats de l’étude de UC Davis ont été publiés en mars 2021 dans la revue PLOS One. Les chercheurs ont conclu : (2)

« La réduction persistante de par la supplémentation en Asparagopsis taxiformis suggère qu’il s’agit d’un additif alimentaire viable pour diminuer significativement l’empreinte carbone du bétail ruminant et potentiellement augmenter l’efficacité de la production. »

Comment les algues arrêtent-elles le méthane ?

L’algue Asparagopsis est l’une des espèces les plus étudiées à ce jour en ce qui concerne sa capacité à réduire les émissions de méthane chez les vaches. Les huiles des espèces d’algues contiennent un composé, le bromoforme, qui empêche directement les microbes de l’intestin des vaches de former du méthane.

Cela se produit sans perturber la digestion en modifiant le fonctionnement de certaines enzymes.

En raison du potentiel des algues comme l’Asparagopsis, des fermes d’algues apparaissent maintenant dans des endroits comme les États-Unis continentaux, l’Australie et Hawaï.

Par exemple, une startup américaine appelée Blue Ocean Barns est en train de devenir rapidement un leader dans ce domaine. L’entreprise déclare : « Notre variété spéciale pousse particulièrement vite et à des densités élevées, ce qui en fait une solution rentable pour 80 % du méthane roté. » (3)

Les algues sont-elles saines pour les vaches ?

Selon un document de recherche de 2020, les algues semblent pouvoir être consommées sans danger par les vaches, même si des recherches scientifiques plus poussées sur leurs effets à long terme sont encore nécessaires. Les chercheurs continuent à en découvrir davantage sur les risques et les avantages potentiels des algues pour le bétail, bien qu’il semble peu probable qu’elles soient toxiques pour ces animaux. (4)

Jusqu’à présent, les études indiquent que le fait de donner des algues aux vaches n’a aucune incidence sur leur santé, leur appétit ou la saveur des produits laitiers ou de la viande qu’elles produisent. Selon un rapport de CNBC, un facteur important est que les algues n’affectent pas la production de lait des vaches, ce qui signifie que les agriculteurs sont plus susceptibles de les utiliser. (5)

L’un des objectifs de l’utilisation d’algues pour les vaches est de réduire le méthane, sans pour autant peser sur les agriculteurs ou réduire la production de lait.

Un autre aspect impressionnant de la méthode des algues est qu’il suffit d’une quantité infime d’algues dans l’alimentation des vaches pour avoir des effets importants. Dans les études mentionnées ci-dessus, les algues représentaient moins de 1 % de l’alimentation totale.

Pourquoi c’est important

La réduction des émissions de méthane figure en tête des priorités de nombreux écologistes. Par exemple, en septembre 2021, les États-Unis et l’Union européenne se sont engagés à réduire les émissions de méthane d’au moins 30 % d’ici à 2030. (6)

Les émissions de méthane du bétail étant considérées comme l’un des principaux facteurs du réchauffement climatique, le fait de donner des algues aux vaches pourrait contribuer à inverser le changement climatique.

Comme l’a déclaré un chercheur en algues au Guardian, « le bétail peut être un outil exceptionnellement puissant pour lutter contre la crise climatique. Notre invention réduit le méthane dans les 20 minutes qui suivent son utilisation, c’est donc probablement l’impact le plus direct possible que vous pouvez avoir sur le climat. » (7)

À l’heure actuelle, les innovateurs de l’industrie des algues s’intéressent surtout à l’élevage d’espèces d’algues qui peuvent être cultivées ou élevées au lieu d’être récoltées dans la nature. On pense que cette approche est la plus durable et qu’elle peut contribuer à garantir une production de qualité, réduisant ainsi le risque de toxicité ou de pénurie d’algues.

Impact sur l’environnement

Le Fonds de défense de l’environnement affirme que « la réduction des émissions de méthane est l’opportunité la plus rapide dont nous disposons pour ralentir immédiatement le rythme du réchauffement climatique… La concentration atmosphérique de méthane augmente plus rapidement aujourd’hui qu’à tout autre moment depuis les années 1980 ».

Le méthane est un gaz à effet de serre puissant et dangereux pour l’environnement, car son pouvoir de réchauffement est plus de 80 fois supérieur à celui du dioxyde de carbone au cours des 20 premières années suivant son rejet dans l’atmosphère. (8)

De plus, lorsque le méthane quitte l’atmosphère par oxydation, il forme de la vapeur d’eau et du dioxyde de carbone dans le processus. Cela signifie que le méthane est capable de contribuer directement au réchauffement de la planète. De plus, il augmente les rejets de dioxyde de carbone, qui ont également des effets néfastes à long terme.

Qu’est-ce qui rend les gaz à effet de serre dangereux ? En tant que gaz à effet de serre, le méthane absorbe le rayonnement infrarouge (énergie thermique) et le renvoie à la surface de la Terre, piégeant ainsi la chaleur et provoquant des changements climatiques importants. (En d’autres termes, il contribue au réchauffement de la planète).

Vous vous demandez peut-être pourquoi les gens n’arrêtent pas de manger autant de viande ?

Bien que l’impact positif de l’alimentation des vaches avec des algues semble prometteur, les experts soulignent toujours que la réduction du méthane produit par les vaches « n’est qu’une partie du puzzle ». Les militants du changement climatique encouragent toujours les gens à faire leur part pour ralentir le réchauffement de la planète : (9)

  • en réduisant leur consommation de produits laitiers et de viande
  • en adoptant un régime alimentaire plus végétal
  • en adoptant d’autres sources de protéines, comme les haricots et les céréales complètes
  • en soutenant les pratiques d’agriculture régénératrice.

Comme le dit un scientifique, « il ne s’agit pas seulement du changement climatique et des émissions de gaz à effet de serre. Il s’agit aussi de la perte d’habitats naturels. Les pâturages et les cultures destinés au bétail utilisent 77 % des terres cultivées de la planète (mais le bétail produit moins de 20 % des calories mondiales), ce qui a des conséquences sur les écosystèmes et la faune sauvage. »

Les militants de la lutte contre le changement climatique se concentrent surtout sur la réduction des émissions de méthane dans les pays occidentaux, car c’est là que la consommation de viande est la plus élevée.

Dans les pays à faible revenu, comme en Afrique, la viande et les produits laitiers sont souvent les principales sources de nutriments essentiels tels que la vitamine B12 et la vitamine A, ainsi que de calories en général. L’ajout d’algues à l’alimentation des vaches peut aider les habitants de ces régions à continuer de manger de la viande tout en maîtrisant le méthane.

En bref

Les rots et les pets des vaches sont parmi les principaux responsables du réchauffement de la planète. Environ 25 % de toutes les émissions de méthane proviennent directement de la fermentation des intestins des vaches.
Les algues peuvent-elles réduire les émissions de méthane dans les exploitations bovines et laitières ? Des études suggèrent que le fait de donner de minuscules quantités d’algues aux vaches en les ajoutant à leur alimentation peut réduire la production de méthane dans leurs intestins en modifiant le fonctionnement de certains microbes et enzymes.
Des études ont montré que cette approche pouvait réduire les émissions des vaches de 30 à 90 %, selon le type et la quantité d’aliments.
Les algues semblent n’avoir aucun impact négatif sur l’appétit des animaux ou sur la saveur des produits laitiers ou de la viande.

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